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The Economist: Por que nenhuma estatística sobre o custo das mudanças climáticas é confiável

As flutuações de temperatura são imprevisíveis. Os seres humanos são ainda mais

Por The Economist

Quando William Nordhaus, que mais tarde ganharia um prêmio Nobel de Economia, modelou a interação entre a economia e a atmosfera, ele representou a “função de dano” - uma estimativa do dano causado por uma unidade extra de aquecimento - como uma linha ondulada. Sabia-se tão pouco sobre os custos da mudança climática que ele a chamou de terra incognita, terra desconhecida, em comparação com a terra infirma, terreno movediço, dos custos com prevenção. Por fim, um cálculo aproximado lhe deu uma estimativa de que cerca de 1% a 2% do PIB global seria perdido com um aumento de 3°C na temperatura. Isso não era mais do que um “palpite informado”, escreveu ele em 1991.

Um novo documento estima que o dano seja muito maior. Diego Känzig, da Universidade Northwestern, e Adrien Bilal, da Universidade Harvard, usam mudanças anteriores nas temperaturas causadas por erupções vulcânicas e pelo El Niño para modelar o impacto de um planeta mais quente. Empregando dados de longo prazo sobre o crescimento econômico global e a temperatura média anual, eles descobriram que um aumento adicional de 1°C no aquecimento levará a uma queda de 12% no PIB. Um cenário de mudança climática com mais de 3°C de aquecimento seria, de acordo com suas estimativas, um golpe equivalente a uma guerra permanente.

Queimada na Amazônia: mundo ainda tem extrema dificuldade para calcular os custos das mudanças climáticas Foto: Gabriela Biló/Estadão

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A função de dano é um dos insumos para a modelagem do “custo social do carbono”, uma medida que os formuladores de políticas usam para avaliar se os investimentos para reduzir as mudanças climáticas valem a pena. Metodologias diferentes produzem respostas extremamente diferentes. Em 2022, a Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos (EPA) propôs a revisão de sua estimativa do custo social do carbono de US$ 51 para US$ 190. Os cálculos de Känzig e Bilal produzem um valor mais de cinco vezes maior, de US$ 1.056 por tonelada de dióxido de carbono equivalente. Assim, eles calculam que valeria a pena para os Estados Unidos buscar a descarbonização radical, mesmo que nenhum outro país se juntasse a eles.

Apesar de todos os avanços nas capacidades técnicas desde 1991, o processo de remoção das oscilações da função de dano ainda é difícil. O ideal seria que os economistas observassem dois planetas idênticos: um aquecendo e o outro não. Na ausência de outra Terra, eles precisam encontrar contrafactuais terrestres. Uma abordagem inicial era comparar os países mais quentes com os mais frios para ver a diferença de renda. No entanto, isso deixava algumas coisas de fora. A Noruega não é apenas mais rica do que a Nigéria por causa de sua temperatura, e nenhum conjunto de “controles” em uma análise estatística pode explicar todas as diferenças.

Uma estratégia “de cima para baixo”, que é preferida atualmente, segue uma amostra de regiões ao longo do tempo. Isso é melhor, mas tem seus próprios problemas. Tanto a temperatura quanto o crescimento econômico são, no jargão da área, “não estacionários” e “autocorrelacionados”. Imagine um bêbado voltando para casa. Ele segue na direção certa, mas comete erros aleatórios no caminho, às vezes indo muito para a esquerda e às vezes muito para a direita. Em qualquer momento, sua posição dependerá não apenas da direção em que ele está indo, mas de todos esses tropeços. O crescimento econômico e a temperatura são semelhantes: eles seguem na mesma direção (para cima), mas em qualquer ano seu nível dependerá de desvios anteriores. A tentativa de encontrar uma relação entre os dois levará quase inevitavelmente a um resultado falso.

A solução é analisar os “choques de temperatura”, observando como eles se correlacionam com os choques de renda. A medida em que as áreas crescem mais lentamente após um período de calor indica o possível dano causado pela mudança climática. Entretanto, o uso de variações de curto prazo na temperatura introduz um novo problema: a adaptação. Os agricultores não parariam de cultivar trigo e começariam a cultivar bananas em resposta a um ano de calor, mas poderiam fazê-lo em resposta a várias décadas de calor. O uso de dados de pequenas áreas também não leva em conta a natureza global da mudança climática. Se um município enfrenta uma seca, ele pode comprar alimentos de outro lugar. Se o mundo como um todo perder terras agrícolas, não poderá.

Känzig e Bilal usam o mundo inteiro como seu painel. Embora essa abordagem resolva o problema das áreas pequenas, ela também sofre com novos problemas. A variação histórica da temperatura global, como a causada pelo El Niño, tem sido normalmente pequena - mais ou menos um décimo de grau de aquecimento, em vez dos dois ou três que a mudança climática provavelmente trará. O uso de dados de todo o planeta também reduz o número de observações. A amostra usada por Känzig e Bilal começa apenas em 1960. O El Niño coincidiu com choques econômicos, incluindo a crise da dívida latino-americana na década de 1980 e a crise financeira asiática da década de 1990. O fato de haver menos observações dificulta o controle desses fatores, o que significa que o modelo pode exagerar a queda no PIB decorrente das mudanças climáticas.

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Há outra abordagem, “de baixo para cima”, empregada pela EPA, que usa vários indicadores diferentes dos danos causados por uma temperatura mais alta, em vez de apenas seu impacto sobre o crescimento econômico. Um dos modelos estima as mudanças na produção agrícola e na mortalidade, bem como o aumento do nível do mar e a demanda adicional de energia para resfriamento. Essas estimativas são então agregadas em um único valor em dólares. Mas a lista dos custos das mudanças climáticas não é exaustiva. Tampouco pode levar em conta a soma total dos efeitos globais, como a interrupção do comércio, que uma estimativa “de cima para baixo” poderia, pelo menos em teoria, captar.

Aqui estão os dragões

A variedade de dificuldades é reveladora. O clima da Terra é um sistema complexo, no qual até mesmo fatos básicos, como o aquecimento extra produzido por uma tonelada de gás de efeito estufa, são incertos. Pode haver pontos de inflexão quando o aquecimento global se acelera repentinamente. Além disso, os seres humanos são ainda mais complexos. A adaptação a um planeta em aquecimento, talvez por meio de migração ou tecnologia de resfriamento, poderia reduzir drasticamente os danos. A humanidade conseguiu ganhar a vida, de certa forma, tanto no Alasca quanto na floresta amazônica.

Portanto, é de se esperar que os custos do carbono continuem incertos. No entanto, eles não são mais a terra incógnita descrita por Nordhaus. Apesar de suas falhas, os métodos concordam em uma coisa: a mudança climática acarreta custos muito mais altos do que Nordhaus imaginou inicialmente.

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